Le rôle de la technologie nucléaire dans l’approvisionnement énergétique mondial diminue.

Les anniversaires des catastrophes de Fukushima et de Tchernobyl mettent en évidence les défis liés au recours à l’énergie nucléaire pour réduire à zéro les émissions nettes de carbone.

Au Japon, quelque 19 300 vies ont été perdues à la suite d’un tremblement de terre survenu au large de l’île de Honshu et du tsunami qui a suivi. Le tsunami a également balayé la digue de protection autour de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, et les inondations qui ont suivi ont conduit à la fusion partielle de trois cœurs de réacteur, provoquant des incendies et des explosions. Vingt-cinq ans plus tôt, l’erreur humaine avait provoqué une fusion sur le site de Tchernobyl, faisant sauter le toit d’un réacteur nucléaire et libérant des radiations à travers l’Europe.

Aujourd’hui, l’énergie nucléaire fournit environ 10% de l’énergie mondiale, contre 13% en 2010. Son utilisation pourrait continuer à baisser, même si elle continuera à faire partie du mix énergétique mondial pendant de nombreuses décennies, avec un rôle dans la décarbonisation des approvisionnements énergétiques. 

L’ère des combustibles fossiles touche à sa fin.

De nouveaux réacteurs continuent d’être planifiés et construits – en Chine et en Inde, par exemple. Mais, comme l’Agence internationale de l’énergie (AIE) l’a noté, l’utilisation générale de l’énergie nucléaire, en particulier dans les pays à revenus élevés, est inférieure à ce qu’elle appelle son scénario de développement durable. Et, face à la baisse des coûts de l’énergie produite à partir de sources renouvelables telles que l’énergie solaire et éolienne, il est possible que la demande d’énergie nucléaire ne rebondisse pas.

L’attention étant centrée sur les catastrophes nucléaires, il est difficile d’imaginer l’enthousiasme avec lequel l’énergie nucléaire était autrefois considérée, alors qu’elle était considérée par beaucoup comme une réponse à la demande mondiale d’énergie. Depuis le premier réacteur expérimental en 1951, les réacteurs ont été mis en service à un rythme croissant. Ainsi, 20 à 30 réacteurs étaient mis en service presque chaque année entre la fin des années 1960 et la fin des années 1970. 

Mais cela a changé après la catastrophe de 1979 à l’usine de Three Mile Island en Pennsylvanie, où un dysfonctionnement du refroidissement a entraîné la fonte d’une partie du cœur d’un réacteur. Heureusement, cela n’a fait aucun morts, mais 7 ans plus tard, quelque 31 personnes sont mortes des suites directes de la catastrophe de Tchernobyl. Beaucoup d’autres ont été affectées par les radiations qui se sont propagées dans ce qui était alors l’Union soviétique, ainsi qu’en Europe de l’Est et de l’Ouest, mais les chiffres restent contestés. Au cours de la catastrophe de Fukushima, jusqu’à 50 personnes ont subi des brûlures non mortelles par rayonnement, et une personne est décédée par la suite d’un cancer du poumon résultant d’une exposition aux rayonnements.

Outre les décès et les risques pour la santé, le coût des dommages causés par Tchernobyl dépasserait 200 milliards de dollars américains, et le Centre japonais de recherche économique estime que les coûts de décontamination du site de Fukushima se situent entre 470 et 660 milliards de dollars. À la suite de la catastrophe, 12 des réacteurs japonais ont été définitivement fermés; 24 autres restent fermés dans l’attente d’examens de sécurité.

Tout cela signifie qu’en plus des coûts de construction, tout pays investissant dans l’énergie nucléaire doit pouvoir débloquer d’importantes sommes en cas de catastrophe, qu’elle soit le résultat d’une erreur humaine ou de phénomènes naturels.

En revanche, bien que les technologies des énergies renouvelables en soient encore à leurs balbutiements, leurs coûts diminuent et leur réglementation est beaucoup plus simple. 

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